Cinq destinations du Moyen-Orient à découvrir pour leurs souks

Flâner dans les souks est une façon d’entrer au cœur d’un pays, en s’imprégnant de ses odeurs, de ses bruits et des habitudes locales. C’est le lieu du meilleur et du pire. Pour s’y sentir bien, il faut y aller dans un certain état d’esprit, c’est-à-dire en étant ouvert aux autres et aux différences, reposé et zen. Dans le cas contraire, les sollicitations des artisans, l’éternel marchandage, les allées étroites et la foule peuvent rapidement être interprétés comme du harcèlement, voire un manque total de savoir-vivre ou d’hygiène. Soyons honnêtes, un souk ne dégage pas que des odeurs inspirantes, n’est pas nécessairement synonyme de « bonnes affaires » et peut engendrer un sentiment d’étouffement (et pas seulement chez les claustrophobes!). Mais c’est aussi l’endroit par excellence pour découvrir les produits typiques d’une région et interagir avec les locaux. On parle souvent des souks du Maghreb, mais qu’en est-il des souks du Moyen-Orient? Parce que je raffole de ces endroits et des produits qu’ils proposent, je vous suggère cinq destinations du Moyen-Orient à découvrir pour leurs souks.

Dubaï : or, épices et artifices

Mes trois années d’expatriation en sol dubaïote m’ont donné l’opportunité de me perdre fréquemment dans les ruelles étroites des souks. Situé à proximité du musée de Dubaï, le souk aux textiles regorge de foulards colorés, de chaussures et de vêtements variés : du simple chandail souvenir aux tenues dignes des contes des mille et une nuits. Après avoir négocié (ça fait partie de l’expérience!) un ou deux pashminas (très pratiques dans cette section plus traditionnelle de la ville afin de ne pas se faire trop remarquer!), il ne faut pas hésiter à prendre un abra (bateau-taxi traditionnel), qui fait la navette entre la rive de Bur Dubaï et celle de Deira. Pour 1 AED (environ 25 cents), vous pourrez ainsi découvrir le souk de l’or et ses multiples vitrines qui exposent de nombreux bijoux (attention, mieux vaut les acheter au Gold & Diamond Park pour un meilleur rapport qualité-prix). Non loin de là, vous trouverez également le souk aux épices, qui saura assurément inspirer vos créations culinaires.

En abra, pour se rendre au souk aux épices, Dubaï - 2013
En abra, pour se rendre au souk aux épices, Dubaï
Souk aux épices, Dubaï - 2013
Souk aux épices, Dubaï

Pour ceux qui n’aiment pas les foules, les bruits ou qui craignent la chaleur de l’été,  le souk de la Madinat Jumeirah reste une alternative intéressante. Situé dans le quartier neuf de la ville, vous y trouverez des produits similaires (à des prix carrément plus élevés), mais surtout des restaurants à l’ambiance inégalée. Réplique moderne des souks traditionnels, l’endroit est idéal pour une soirée romantique (on remarque moins l’aspect artificiel des lieux une fois la nuit tombée), avec ses tours à vent, ses lumières et ses canaux où l’on peut circuler en abra (pour la modique somme de 75 AED!). Malgré le côté artificiel du lieu, il demeure un site à ne pas manquer lors d’une visite du célèbre Émirat.

Madinat Jumeirah, Al Qasr Hotel
Madinat Jumeirah, Al Qasr Hotel, Dubaï
Station de abra, Madinat Jumeirah, Dubaï
Station de abra, Madinat Jumeirah, Dubaï

Oman : accueil et authenticité

Visiter les souks du Sultanat d’Oman, c’est aller à la rencontre d’un peuple accueillant et aimable, dans un décor aussi enchanteur qu’authentique. Le souk de Mutrah est, à cet égard, à ne pas manquer. Son entrée principale donne sur la corniche, tout près de la grande mosquée au dôme bleu. Le marché est entièrement couvert et propose des marchandises de toutes sortes : pendentifs, parfums, pashminas, épices, poteries et objets artisanaux. Une balade dans les environs s’impose, afin de découvrir les demeures de bois blanc édifiées par les Lawatiya (marchands venus d’Inde) au XVIIe siècle, de même que les nombreux forts sculptés dans la roche. Au bout de la corniche, les pêcheurs vendent leurs prises du jour à même le sol.

En route vers le souk de Mutrah, Oman
En route vers le souk de Mutrah, Oman
L'entrée du Souk de Mutrah, Oman
L’entrée du Souk de Mutrah, Oman

Le souk de Nizwa est, quant à lui, entouré de remparts et scindé en différents quartiers. Célèbre pour son marché aux chèvres du vendredi, on y retrouve aussi des poissons, des légumes, des viandes, des épices et des poteries. Non loin du souk, on peut visiter un fort du XVII siècle, qui permet d’admirer la ville et les montagnes environnantes.

Quartier des poteries, Souk de Nizwa, Oman
Quartier des poteries, Souk de Nizwa, Oman

Qatar : objets typiques et insolites

Situé à Doha, le souk Waquif est le plus ancien du Qatar et, malgré les rénovations, il demeure assez authentique. En son centre, la haute spirale du Fanar, qui abrite le Islamic Cultural Center, attire les regards. Plusieurs cafés permettent aux hommes de faire une pause dans la place centrale (car force est de constater que peu de femmes se permettent ce luxe!). Une fois à l’intérieur, il est facile de se perdre dans le dédale d’allées qui offrent des produits variés, des plus typiques aux plus insolites. Outre une grande variété de shishas, de chaussures, de bijoux et les traditionnels costumes aux couleurs locales, on y retrouve un souk aux faucons et une section pour la vente de petits animaux (lapins, tortues, oiseaux), dont plusieurs sont colorés artificiellement (!). Le souk de l’or se retrouve, quant à lui, dans une section indépendante, climatisée et très chic (la clientèle-cible n’est manifestement pas la même!).

Souk Waquif, Doha, Qatar
Souk Waquif, Doha, Qatar
Les textiles du souk Waquif, Doha, Qatar
Quartier des textiles
Quartier des faucons, Souk Waquif, Doha, Qatar
Quartier des faucons
Le quartier des épices, Souk Waquif, Doha, Qatar
Quartier des épices
Quartier des animaux colorés artificiellement
Quartier des animaux domestiques (dont certains sont colorés artificiellement!)

Abu Dhabi : le Camel Souk

Vous avez aimé Sexe à New York 2 et vous avez envie de suivre les traces de Carrie et ses copines en visitant le souk d’Abu Dhabi présenté à l’écran? C’est malheureusement impossible, car le célèbre Émirat a refusé d’héberger le tournage qui a plutôt eu lieu au Maroc. Malgré tout, on peut trouver de nombreux souks dans l’Émirat d’Abu Dhabi, dont le marché des dromadaires. Situé à Al Aïn, le Camel Souk ne regroupe pas seulement des dromadaires, mais bien une variété d’animaux dans des enclos en béton. Pour les néophytes comme moi, un dromadaire reste un dromadaire. Mais pour une poignée de dirhams (à négocier à l’avance pour éviter les mauvaises surprises!), vous trouverez un marchand prêt à vous expliquer la différence entre les dromadaires de course, ceux que l’on mange, ceux destinés à l’élevage ou encore à la production de lait (à essayer une fois – le lait de dromadaire… Mais juste une!). Instructif! Pour ma part, j’ai été particulièrement touchée, lors de ma deuxième visite, d’introduire mon fils alors âgé d’un mois à un dromadaire qui venait tout juste de naître. Ce fut un moment particulièrement magique! Al Aïn offre aussi d’autres sites remarquables, tels que son zoo, son Oasis, ainsi que la montagne Jebel Hafeet.

Camel Souk, Al Aïn, Abu Dhabi
Camel Souk, Al Aïn, Abu Dhabi
Mon fils aîné avec le bébé dromadaire
Mon fils aîné avec un bébé dromadaire

Jordanie : souk et bord de mer

Située au Sud de la Jordanie, Aqaba est la principale station balnéaire du pays. Son souk by the sea permet de se familiariser avec l’artisanat jordanien. On y retrouve des items typiques, tels que des foulards multicolores, des vêtements, des bijoux et des épices, mais aussi des flacons de sables colorés, des produits de la Mer Morte, des bijoux en argent du  Wadi Musa et des pétroglyphes du Wadi Rum. Le souk d’Aqaba  est particulièrement animé le vendredi soir, du mois d’octobre au mois de mai. Visiter Aqaba, c’est aussi l’occasion de découvrir les fonds marins de la Mer Rouge et de marcher sur les traces de Laurence d’Arabie en explorant le désert rouge du Wadi Rum (qui est à proximité).

La ville d'Aqaba, vue de la mer
La ville d’Aqaba, Jordanie
Items traditionnels à vendre, souk by the sea, Aqaba
Items traditionnels à vendre, Souk by the sea, Aqaba

En espérant vous avoir inspirés à vous lancer dans une tournée des souks du Moyen-Orient!

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